Qu’est-ce qu’un commutateur réseau ?

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Un commutateur réseau est le périphérique central d’un réseau local câblé ou sans fil (réseau local). Il reçoit des signaux de chaque ordinateur du réseau via des câbles Ethernet dans un réseau filaire ou des ondes radio dans un réseau local sans fil. Dans les deux cas, le commutateur réseau dirige le trafic sur le réseau local, permettant aux ordinateurs de communiquer entre eux et de partager des ressources.

Tous les ordinateurs inclus dans le réseau local doivent contenir une carte d’interface réseau (NIC). La carte attribue une adresse unique à la machine sur laquelle elle est installée. Cette adresse est appelée MAC (Medium Access Control). Une carte réseau filaire accueille un câble Ethernet, qui se dirige vers un port à l’arrière du commutateur réseau. Si la carte réseau est sans fil, la carte comportera une petite antenne au lieu d’un port Ethernet. L’antenne transmet des signaux au commutateur de réseau sans fil, qui porte également une antenne plutôt que des ports. Qu’il soit sans fil ou filaire, le commutateur réseau agit comme un relais, lisant les paquets de trafic au fur et à mesure qu’ils arrivent des différentes machines et dirigeant les paquets vers l’adresse MAC appropriée.

Un commutateur réseau fonctionne en mode duplex intégral, ce qui signifie qu’une machine sur le réseau local peut recevoir et transmettre des données simultanément. C’est beaucoup plus rapide qu’un réseau concentrateur , un périphérique alternatif qui remplit le même rôle qu’un commutateur mais fonctionne en mode semi-duplex, permettant à chaque machine ou nœud d’envoyer ou de recevoir à tout moment. Une autre différence clé entre un commutateur réseau et un concentrateur est que le commutateur envoie le trafic de manière sélective, en utilisant des adresses pour diriger les paquets de trafic exactement là où ils sont censés aller. Inversement, un concentrateur réseau diffuse tout le trafic sur le réseau vers tous les nœuds, en s’appuyant sur des filtres au sein de chaque machine pour éliminer les paquets qui ne lui sont pas adressés. Cela rend les réseaux qui utilisent un concentrateur particulièrement vulnérables aux « renifleurs de paquets » ou à l’écoute clandestine.

Pour les raisons ci-dessus, un commutateur réseau est considéré comme supérieur à un concentrateur réseau. Cependant, un commutateur réseau n’est pas non plus infaillible. Il peut être « trompé » pour s’adapter aux renifleurs de paquets, mais les méthodes utilisées pour tromper le commutateur laisseront des signatures de trafic révélatrices, contrairement aux méthodes passives qui peuvent être utilisées sur un concentrateur. Un logiciel anti-reniflement peut être installé sur un réseau commuté pour détecter les renifleurs de paquets.

Les commutateurs réseau sont des appareils peu coûteux dont le prix augmente avec le nombre de ports proposés. Un commutateur réseau Ethernet de base peut être doté de cinq ports pour un coût d’environ 30 USD. Pour ceux qui disposent d’un modem câble ou d’un service DSL, un routeur à large bande avec un commutateur et un pare-feu intégrés peut être utilisé à la place d’un commutateur réseau autonome.

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