Que sont les cartes perforées ?

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Les premiers programmes d’ordinateur central étaient contenus dans des piles de cartes perforées en carton. Même si cela fait de nombreuses années qu’elles n’ont pas été utilisées à cette fin, les cartes perforées ont encore quelques usages, et sont notamment utilisées dans certaines machines à voter.

Les cartes perforées ont été inventées avant les ordinateurs électroniques. Brevetée à l’origine par Herman Hollerith, la carte perforée a été utilisée pour la première fois avec des machines à totaliser pour enregistrer les statistiques de l’état civil par le New York City Board of Health, et plus tard, lors du recensement de 1890. Hollerith a en fait eu l’idée des cartes utilisées dans les métiers à tisser Jacquard, qui utilisent des cartes pour contrôler un motif de tissage.

Hollerith a inventé des machines électromécaniques qui comprenaient un dispositif de poinçonnage, une tabulatrice et une machine de tri, qui pouvaient être utilisées pour accumuler et stocker des statistiques. Sa société, la Tabulating Machine Company, a ensuite été rejointe par Thomas Watson, qui a ensuite rebaptisé la société International Business Machines (IBM).

La taille et le nombre de colonnes ont varié au fil des ans, la carte originale utilisée dans le recensement de 1890 comportant 20 colonnes avec 10 positions de poinçon chacune. Il existe quelques parallèles intéressants avec les systèmes d’exploitation modernes. En 1928, IBM a introduit et breveté la carte à 80 colonnes qui utilisait des trous rectangulaires au lieu de trous ronds, ce qui était important car elle limitait les concurrents d’IBM au format à trous ronds plus ancien et incompatible.

Remington Rand a conçu un format concurrent qui permettait de stocker 90 colonnes de texte sur 45 cartes de colonnes, ce qui était en fait une conception supérieure, mais en raison de la domination d’IBM sur le marché, n’était pas utilisé aussi souvent. Le traitement des cartes ne nécessitait pas nécessairement l’utilisation d’un ordinateur. Certaines applications de vente au détail, par exemple, utilisaient une trieuse de cartes et une tabulatrice pour les fonctions comptables, telles que le total des champs de prix sur des cartes dans plusieurs catégories.

Les langages de programmation nécessitaient que les premières cartes à format fixe passent à un format libre, et avec le développement de langages informatiques standardisés tels que FORTRAN et COBOL, les cartes perforées génériques sont devenues courantes.

Ce n’est que dans les années 1970 que les grandes opérations de traitement de données ont commencé à passer des cartes perforées aux environnements de partage de temps avec des données stockées sur bande magnétique.

Les cartes perforées sont encore largement utilisées dans les machines à voter, malgré les problèmes survenus au fil des ans. Lors des élections générales de 1968 à Detroit, une tempête de pluie a détrempé un lot de bulletins de vote, et lors de l’élection présidentielle de 2000, des questions se sont posées quant à leur précision et leur efficacité par rapport aux systèmes plus modernes.

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